Oleo esponja: revolucionario invento para limpiar derrames de petróleo

Ed Barry, investigador postdoctoral de Argonne realiza pruebas con la oleo esponja en el Laboratorio Nacional Argonne. (Mark Lopez/Laboratorio Nacional Argonne)

Ante la necesidad de descontaminar los mares de múltiples formas, científicos del Laboratorio Nacional Argonne, un centro de investigación en ciencias e ingeniería multidisciplinaria, inventaron una oleo esponja reutilizable que absorbe el aceite y que podría solucionar los problemas derivados del derrame de petróleo y la limpieza de diésel y tal vez represente una solución definitiva para el problema de la contaminación marina. En las últimas décadas el ecosistema marino ha sido afectado por actividades petrolíferas en el mar, el vertido de petróleo por grandes embarcaciones, la explotación petrolera, actividades navales militares, accidentes y desastres por esos derrames etc. que causan grandes problemas ambientales, ya que los hidrocarburos contaminan las aguas, playas, suelo, flora, fauna, rocas, arrecifes etc. Para comprender la motivación y el funcionamiento de este invento de la oleo esponja, recordemos el desastre del derrame de petróleo de Deepwater Horizon una plataforma de Transocean Inc. y operada por British Petroleum; el incidente sucedió el 20 de abril del 2010. La explosión fue a 80 kilómetros de la costa de Luisiana; como consecuencia  más de 900 millones de litros de petróleo se vertieron al mar y algo también grave, se esparcieron 7 millones de litros de dispersante toxico Corexit para ocultar la enorme mancha en la superficie del mar. El impacto en pérdidas humanas, daño en los ecosistemas naturales y efectos negativos en la salud han sido graves. Jean-Michel Cousteau, Presidente, Ocean Futures Society, considera que fue una catástrofe de dimensiones épicas. Los responsables de la recuperación pudieron recoger solo parte de petróleo y no pudieron evitar que  millones de litros de petróleo vertidos y el toxico Corexit se dispersaran hasta el fondo del océano. Tampoco pudieron evitar que los vientos y las corrientes trasladaran petróleo crudo hacia las salinas y costas de Luisiana, Mississippi, Texas, Alabama y Florida cubriendo más de 1600 kilómetros de costa, menciona el mismo especialista. https://youtu.be/9yFSzGFuRpQ La absorción del crudo y otros aceites esparcidos en el mar es el tema fundamental que los científicos del Laboratorio Nacional Argonne han investigado, creando una nueva espuma, llamada oleo esponja. La característica es que absorbe el material fácilmente, no solo el aceite del agua, sino que también es reutilizable. La absorción no es solo de la superficie contaminada sino también de toda la columna de agua, explica Louise Lerner en la web de Argonne el 6 de marzo último. “La oleo esponja ofrece una serie de posibilidades que- de lo que sabemos, no tienen precedentes”- dijo el co-inventor Seth Darling, un científico con el Centro de Argonne para materiales a nanoescala y un compañero de la universidad del instituto de Chicago de Ingeniería Molecular. Los científicos de Argonne explican que tienen una biblioteca de moléculas que pueden capturar el aceite, pero el problema es cómo conseguir que sea una estructura útil y queden unidos allí de forma permanente. Los científicos empezaron con espuma de poliuretano común, que se utiliza en todo, desde cojines de los muebles, o como aislante en el hogar. Esta espuma tiene un montón de recovecos, como un panecillo inglés, lo que podría proporcionar una amplia superficie para agarrar el aceite; pero se necesitaba dotar a la espuma de una nueva química en la superficie con el fin de que se adhieran firmemente las moléculas de aceite, señaló Lerner. Después de algunos ensayos y errores encontraron una manera de adaptar la técnica y hacer crecer una capa extremadamente delgada de “imprimación” de óxido de metal cerca de las superficies interiores de la espuma. Esto sirve como el pegamento perfecto para la fijación de las moléculas de aceite, que se aferran a la capa de óxido metálico en un extremo y llegan a captar las moléculas de aceite con la otra. El resultado es la oleo esponja, un bloque de espuma que absorbe fácilmente el aceite del agua. El material, que se parece un poco como un cojín de asiento al aire libre, puede ser exprimido para ser reutilizado y así el aceite se recupera. En pruebas realizadas en un tanque de agua de mar gigante, en Nueva Jersey llamados Ohmsett, la National Oil Spill realizó una  investigación de respuesta y mecanismo prueba de energía renovable, la oleo esponja recobra exitosamente el diésel y petróleo crudo desde debajo y sobre la superficie del agua. La oleo esponja podría, potencialmente, utilizarse como una rutina para limpiar también los puertos, donde el gasóleo y el aceite tienden a acumularse por el tráfico de buques, dijo John Harvey, un ejecutivo de desarrollo de negocios con la división de Desarrollo de Tecnología y Comercialización de Argonne. “La técnica ofrece una gran flexibilidad y se puede adaptar a otros tipos de limpieza, además de aceite en agua de mar. Se podría unir una molécula diferente para grabar cualquier sustancia específica que necesita” dijo Elam, un miembro de Argonne. El equipo está buscando activamente a quien quiera comercializar el material, dijo Harvey; las personas interesadas en licenciar la tecnología o colaborar con el laboratorio pueden ponerse en contacto con partners@anl.gov.

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